During the recording of Son Dos Alas, a second recording with a beat by Echo was in the works. This production was intended as a second collaborative song between Magia and Eddie Dee. Magia, from the rap group Obsesión, recorded her vocals for the proposed collaboration during the same session when Anónimo Consejo, Alfredo Hernandez, and DJ Racier recorded with me at the Electro-Acústica studios for Son Dos Alas.

However the proposed Eddie Dee & Magia track failed to blossom. Magia preferred an altered tempo to the beat therefore creating a need for alterations. Despite being willfully involved and enthusiastic about recording with Magia, Eddie was occupied with other projects, making it hard to formally develop their collaboration.

Almost a year later talking with Dominican hip-hop emcee from Puerto Rico, Siete Nueve, he brought up his interest in recording with Magia. But different than Son Dos Alas, he wanted to go to Cuba. The U.S. embargo prohibits the travel of US citizens to Cuba, with restricted exceptions made for families, and educational or religious endeavours. Artists may apply for a Specific License for travel to Cuba, travel through an authorized licensee, or defend their right to use the General License for travel to Cuba. Knowing that each of these processes would take its time, with Magia eager still to record with an emcee from Puerto Rico as part of this thesis project, and eddie ‘unavailable’ – the opportunity was too attainable to let go. Siete Nueve was recording the song “Güasabara” (title mean war in the native Taino language) containing a clear message against war for his album in progess (Trabuco, released 2007). He selected this track for Magia and gave me his draft vocals with the background track produced by Nuff Ced.

In July of 2006 – during my trip for the 2nd Annual Hip-Hop Symposium in Havana put on by La Fabri K, the Cuban Agency for Rap and the Hermanos Saíz Association – Magia, and Alexey (Obsesión) recorded their vocal tracks in the studio they have built at home. They took turns engineering each other’s tracks while I filmed their interaction managing the roles between emcees, producers and spouses.

As an integral part of my Ph.D. fieldwork “Son Dos Alas: The Cultural Diffusion of Hip-Hop in Cuba and Puerto Rico,” video and audio recordings are used not only as a form of archiving, documenting and disseminating data, but also as a methodology in and of themselves. By allowing artists to interpret and respond to the research questions through visual art, lyrics, dance performance, and musicality (hip-hop), I create a space for them to dialogue with each other through the research process. Due to this unique research methodology, “Güasabara” and “Son Dos Alas” are the first collaborations ever between Cuba and Puerto Rico in the genre of hip-hop. Son Dos Alas is the first recorded hip-hop collaboration, Güsabara is the first fully published track between the islands (Güasabara published in Siete Nueve “Trabuco,” 2007 // 35sec introductory portion of Son Dos Alas published as “Son Dos Alas” in Calderón, Tego. The Undersog/El Subestimado, Jiggiri/Atlantic Records, 2006).

I returned to Minneapolis where I mixed the files from Magia and Alexey. Upon receipt by Siete Nueve JKO Dox engineered the final mix with not only Siete Nueve’s vocals but also a series of call ins and recordings from various artists accross Latin America who speak out against the war or in favor of the song. Siete Nueve published the final track on his recent release “Trabuco.”

Son Dos Alas

“Son Dos Alas” by Anónimo Consejo featuring Tego Calderón marks history as the first collaboration in the genre of hip-hop between Cuba and Puerto Rico. The objective of the song is to highlight race as transcendental to political boundaries between the two islands with the insinuation towards possibly all of Latin America.

In reference to Cuba, the Revolution is said to have encompassed issues of racial inequality, however racism remains a common theme of Cuban rap. Due to the U.S. embargo imposed on the nation, today it relies primarily on economic development via remittances and tourism. Ironically those who have family members in the US from whom Cubans receive remittances tend to be the lighter skinned population who fled the island during the inception of the Revolution. This racial dichotomy is also true of those individuals hired to work in the tourism industry, primarily the Cuban ‘mulattos.’ This has created new class identities defined by race and class in an ideally classless society.

In contrast Puerto Rico has hybridized racially as much if not more than Cuban society. It was in fact considered one of the ‘whitest’ islands of the colonial Caribbean as a layover from Spain to the Americas. Today the racial mix between Taino Native Americans, Africans and Europeans permeates Puerto Rican society. Influenced by the political nature of Puerto Rico’s commonwealth status, issues of race tend to get overlooked by concerns for nationalism.

Many agree that both islands are racially and culturally related. The words of Puerto Rican poet Lola Rodriguez de Tio, ‘Cuba y Puerto Rico son de un pájaro las dos alas.’ (Cuba and Puerto Rico make up the two wings of the same bird) confirm this sentiment. Previous musical collaborations between the two islands led to the global explosion of salsa. This unification between Calderón and Anónimo Consejo is the first collaboration of its kind between Puerto Rico and Cuba in the genre of hip-hop.

Tego Calderón and Anónimo Consejo: The genre of Latin hip-hop is relatively new within the development of the greater hip-hop culture. Hip-hop has by far exceeded any other musical genre’s global capacity. Its timely development coinciding with the development of the internet and the solidarity of a global youth culture have allowed hip-hop to blossom throughout the world at a magnitude previously unheard of for a musical and cultural genre. From a form of urban resistance and celebration of street culture to a commercial subculture, hip-hop is often viewed today as a global youth capitalist marketing tool.

Tego Calderón redefined hip-hop and reggaeton with the production of ‘El Abayarde’ in 2002 yielding an unprecedented Afro-Latin listening base and reifying issues that pertain to the contemporary diaspora in the Americas. He has become known as a ‘phenomenon’ by his capacity to add social, political and racial dimensions to the message of his music while keeping the music accessible and entertaining. He was the first reggaeton/Hip-Hop artists to sign to a major label (“Tego Calderón Signs With Atlantic ” Billboard, June 09, 2005; ) and is recognized as the pioneer for taking reggaeton to it global dimensions. (Tego Calderón site)

Anónimo Consejo formed nine years ago in Cojimar, along the outskirts of Havana, by Yosmel Sarrías Nápoles (Sekou Messiah) and Maigel Fernando Entenza Jaramillo (Kokino). Anónimo Consejo focuses their lyrics on issues of afro-nationalism, family and brotherhood. The group forms part of the Cuban Agency for Rap and has headlined the Habana Hip Hop festival for the past eight years. They have toured through Brazil, Venezuela and the United States, selling out the Apollo theatre in the year 2000. Today despite restricted access to resources for audio recordings or any type of national much less global distribution Anónimo Consejo continues to fill concerts to capacity in Cuba and is globally considered one of the most recognized Cuban rap groups.

I produced “Son Dos Alas” between December 2004 and January 2006. This included recording separate portions of the song in Havana, Cuba, San Juan, Puerto Rico, and Minneapolis, Minnesota. (See song specifications with lyrics for more detail). Initially I approached Tego with five tracks by Anónimo Consejo to familiarize him with their style. Once Tego confirmed his interest in the project, producer Paul Irrizary, a.k.a “Echo’ donated the beat co-produced between “Diesel” and himself in December 2004. I took the beat to Cuba in January of 2005 and recorded the introductory Columbia rhythm and vocals by Alfredo ‘Punta de Lanza’ Hernández as well as the Anónimo Consejo’s vocals, and scratching by DJ Racier at the Electro-Acústica Studios. I initially mixed a draft of these recordings in Minneapolis and sent them to Tego in Puerto Rico. Tego independently recorded his verse and returned the wav. files. At this time I had temporarily titled the song “Cuba y Puerto Rico Son.”

Tego at first considered putting the song in his upcoming “The Underdog” album as announced in Primera Hora on March 24, 2005. And so the song sat and awaited changes, mixing and incorporation of a new chorus that unanimously myself and all the artists involved felt was the weaker part of the song. The public announcement that Tego had recorded with Anónimo Consejo proved to offer controversy amongst certain crowds. As time passed and the song was still without a new chorus, Tego reconsidered its inclusion for his new album but gladly offered the inclusion of his verse for Anónimo Consejo’s next album and for the production of this Ph.D. thesis.

As the song awaited its destiny I continued to develop the chorus. Portions of the song were cut to restructure a new chorus by Sekou Messiah. Viviana Pintado from Cuba, currently residing in Minneapolis, composed and recorded a new vocal harmony for the chorus background with Andrew Turpening and later Joe Kurysh (J-1 Productions), each independently, to offer a layered series of vocals singing ‘Son Dos Alas’ and ‘Cuba, Puerto Rico’ which resulted in my naming the song “Son Dos Alas.”

The original song as “Cuba Y Puerto Rico Son” was mixed and arranged primarly by Jose ‘Hyde’ Cotto. Because of a geographical barriers and need to complete the song, I decided, ‘entre cojones y coraje’ to close myself off in the Emetrece Productions studios to make the new mix with the new chorus and produce the final touches on the song “Son Dos Alas.”

The introduction of this song is currently published as an interude in Tego’s recent album release, The Underdog/El Subestimado on Altantic Records.

“Son Dos Alas” serves as the audio component of the long-awaited Ph.D. Thesis, “Son Dos Alas : The Cultural Diffusion of Hip Hop in Cuba and Puerto Rico.” In the final stages of my fieldwork, I am completing a series of similar collaborations between hip-hop artists from Cuba and Puerto Rico.

¿Y mi Cuba donde esta?

“¿Y mi Cuba donde esta?”
Reflexiones sobre las divisiones entre lo cubano y lo extranjero con respeto a la industria de la música, el viaje negado de El B a la competencia internacional de “La Batalla de los Gallos,” y el repertorio de Los Aldeanos
El pasado abril 2008, en un intento de emigrar de Cuba en lancha hacia Miami para “realizar su sueño” muere el reggaetonero Elvis Manuel. El barco, auspiciado por cierta comunidad de Miami, llevaba 17 otros pasajeros. Entre los sobrevivientes, su madre a salvo expreso “No nos íbamos porque teníamos problemas políticos con el gobierno, nos íbamos porque él quería realizar sus sueños de artista.”

Un setenta y cinco por ciento de la población cubana nació y se crió dentro de la Revolución. A pesar de los sin numero de triunfos cual logro la Revolución, la trágica condición del alcance al viajar para el cubano, sea particular o como profesional, le obstruye la oportunidad de ver las bendiciones que le otorga el mismo. En el caso del músico, el vocalista, el canta-autor o como es el caso que promovió este ensayo, el rapero, el foro nacional en cual se puede desenvolver la carera comienza a sentirse mas y mas como una cárcel. El mercado musical es dominada por las disqueras europeas y estadounidenses y al no tenerlos a su alcance el artista interioriza una falta en la máxima potencial de su creatividad. La división entre lo cubano y lo extranjero se interioriza definiendo posibilidades económicas tanto como creativas.

La economía dual produce una separación, no sólo de unidades monetaria, pero también de relaciones sociales que se respaldan en los cambios económicos. La caída de la Unión Soviética, el país con el que Cuba mantenía su más grande intercambio económico desde el triunfo de la Revolución, produjo un desequilibrio en la economía cubana al principio de los años 90’. Tal época se conoce como “el periodo especial” marcada por apagones de electricidad, cortes de transportación, raciones de acceso a agua y escasez de productos comestibles. El reciente desequilibro del país debido a los pasado tres huracanes de este año, Gustav, Ike y Paloma, ha causado una resurrección de tal escasezes, particularmente con respeto a alimentos y productos agrícolas cuyas cosechas fueron devastadas por las tormentas. Durante el periodo especial, Cuba tubo que depender del turismo y de envíos de ayuda monetaria desde el extranjero para mantener su seguridad económica. Ambas cosas permitieron la entrada del dólar y el euro a la economía, lo cual comenzó a marcar diferencias en las hasta entonces ideologías de igualdad social. Irónicamente, el turismo sirve a los europeos, no a los cubanos, y la ayuda monetaria llega mayormente desde familias en Miami, cuya intención es el invertir en llevar a sus miembros fuera del país.

El extranjero que va a Cuba en búsqueda de producciones musicales o audio-visual, va con las intenciones de ofrecer servicios inmediatos para lograr acceso a sus protagonistas, incluyendo promesas de distribución musical o posibilidades de invitaciones al exterior. Lamentablemente la mayoría de estos extranjeros nunca regresan, y si realizan algún fin de sus grabaciones, pocas veces llegan a las manos de sus protagonistas. Hasta ahora, queda por verse un festival de películas sobre el hip-hop cubano hecho por extranjeros en un cine de La Habana. Esto ha creado una urgencia de parte del cubano, con la meta de mejorarse a si mismo, de generar aprovecho inmediato del extranjero, en vez de sembrar relaciones de largo plazo. Su desconocimiento del contexto social fuera de Cuba, sin poder analizar de donde viene el extranjero – cual es su condición económica, su educación o su estado de salud – de por si, ya crea limitaciones en las categorías a cual le puede colocar.

Empresas privadas se están estableciendo mas y mas en Cuba hoy, suministrando puestos ya casi a par con la labor gubernamental. La mayoría de los productos hogareños se venden en CUC, la moneda internacional convertible de la nación. A pesar de la dificultad de recibir sueldo en el mismo, el CUC esta por encima del dólar valiendo cada dólar 80% del CUC. Con un sueldo de $800 pesos en moneda nacional al mes, o casi $30 CUC, el cubano profesional vive a base del peso, pero a la vez, inventándose acceso al CUC, e inoficialmente a creado varias maneras ‘oficiales’ de obtenerlos. Estos hechos han alimentado dos economías cubanas a raíz de la industria musical, y en lo mismo, dos maneras que el joven artista divide su interacción humana, entre lo nacional y lo extranjero.

Las divisiones económicas crean polares sociales tanto en la industria de la música como en todos los otros aspectos sociales y laborales. De afuera entra el extranjero con su moneda fuerte, y el cubano co-existe, separado por mas que el turismo, con su sueldo en pesos nacionales. Se cobra desde $2 hasta $20 CUC para una entrada a una discoteca en La Habana. Los extranjeros, distinguidos mas a vista que por documentos, por lo general deben de pagar doble el precio de un cubano por una entrada general. Como prueba de la circulación de CUC en las manos del cubano – especialmente con respeto al ‘mundo del espectáculo,’ es la sorprendente cifra de $100 CUC para un concierto del grupo de reggaetón cubano Clan 537 el verano pasado – sin mas que decir, el espectáculo se lleno a capacidad, tanto como los bolsillos.

Con el triunfo de la Revolución, se acierta que entre los mejores sueldos les correspondía a los músicos, pero a la vez los artistas se confrontaron con un limitado mercado estadounidense. Aceptaron salarios ajustados para igualar a las masas, cuales no se comparaban con respeto a su posible ganancia en el exterior. Por encima de estos desequilibrios se suma los complejos procesos burocráticos para obtener acceso a visados y permisos de salida del país. Debido a las restricciones de viaje cuales superaron sus ubicaciones socio-artísticos, giras restringidas y limitaciones en derechos de autor influenciados por el intento romántico de nacionalizar la propiedad intelectual, muchos músicos optaron por irse. Se fueron, no por problemas con el gobierno, pero para avanzar sus careras artísticas.

En los últimos diez años canta-autores han recibido mas asistencia para proteger su material intelectual, pero todavía falta una sociedad de autores auténticamente cubana, y los músicos deben de registrar sus obras con la Sociedad General de Autores y Editores de España (SGAE) cual en el 1997 abrió una oficina en La Habana. Hoy en día reinan varias disqueras Habaneras cuyos negocios extienden al exterior. El EGREM es entre las mas reconocidas pero a par en calidad de producción están Pablo Milanes Studios, Ojala Studios – cual forma parte de Abdala Studios, Electro-Acústica Studios, Asere Productions y varias casas de producción ‘underground’ como son Champión Records, Real70 y 26 Musas. Estas dependen del acceso a tecnología e ingeniería acústica para su desarrollo, varias veces asociado con la asistencia donativo de extranjeros o contratos de distribución con disqueras en el exterior. La venta de electro-domésticos fue prohibida durante los 1990s por la escasez de energía eléctrica, pero ya en el 2006 con la importación de generadores eléctricos de Venezuela, se le abrió mas liberalmente la entrada y venta de equipo electrónico como tocadores de DVD, cámaras de video, teléfonos inalámbricos, y equipo de computación, cual inevitablemente a influenciado su acceso particular y de ahí se han generado varios ingenieros civiles tanto como musicales o audio-visuales.

Entre las empresas internacionales que mas asocian con disqueras cubanas están las de Europa, Canadá y México. A pesar de restricciones del embargo, el mercado musical estadounidense encuentra maneras de circunnavegar sus leyes. Entre las primeras disqueras de Estados Unidos cuyo material distribuyó música de la isla esta Qbadisc, fundido en Nueva York en el 1990. Hoy en día hay arreglos entre Universal, Peer International, Ralph Mercado’s RMM Records, y Ahí-Nama Records entre otros. A pesar de las negociaciones, la producción de la reciente película hecha en Cuba, ‘El Benny,’ no pudo adquirir acceso a muchas de las grabaciones originales de su protagonista de la compañía americana, RCA/Victor debido a las restricciones del embargo.

Aunque existe la demanda para producción de nuevo contenido musical y colaboraciones originales, la mayoría de las disqueras estadounidenses limitan sus contratos a distribución de música ya hecha, porque restricciones sobre le producción para propósitos comerciales esta ilegalizado bajo el embargo estadounidense a Cuba. La Oficina de Control de Capitales Extranjeros de Estados Unidos, cual otorga licencias para viajes legales a Cuba permite el negocio de productos artísticos como forma legitima de circular la propiedad intelectual, pero no permite los contratos de producción de una artista cubano por una disquera estadounidense ya que lo considera manera indirecta de apoyar el gobierno cubano.

Permitiéndole a artistas en Cuba el derecho de negociar de forma particular sus contratos en el exterior o de ejecutar una gira mundial sin el respaldo de una organización, agencia, institución, o asociación ha sido polémico. Músicos viajan mas a menudo que otros tipos de artistas, y últimamente se ha visto algo de flexibilidad entre asociaciones y agencias a tramitar las visas y los permisos de salida de artistas asociados. El viaje al exterior para un músico brinda representación nacional, cual aun conlleva un desafió ante el capitalismo global. Pero también conlleva un acceso a dólares y euros, de cual un porcentaje de estos sueldos de alta potencial quedan con su institución de membresía. Debemos de reconocer, que el músico hoy en día logra mas beneficio económico de sus conciertos que de sus grabaciones. Esta entrada de euros o dólares promueve una circulación económica de CUC para el país tan autentica como el turismo o el envió de dinero. Pero aun artistas tal como Isaac Delgado, Manolín, Carlos Manuel y otros iconos de la cultural popular musical cubana han escogido irse recientemente con el propósito de avanzar sus carreras. Al irse uno por uno, cantante por músico y músico por cantante, el repertorio televisivo y de radio fue borrando su repertorio a través del tiempo con la intención de quitar su presencia, o mejor dicho, su ausencia, revolucionaria. En contraste, el salsero Paulito FG, declaró desde Miami ante el canal GenTV que toda su vida “ha creído en el comandante” y que ha podido hacer su música y viajar libremente desde su país.

En cuestión de acceso a un mercado global, si las agrupaciones mas nacionalizadas se confrontan con procesos limitantes a la hora de viajar, mas todavía se encuentran frenadas las agrupaciones que no consisten de la salsa, la trova o el son cuales suelen no ver su reconocimiento internacional al menos reubicarse fuera de la isla. Esto es evidente en el caso de Orishas, conocidos como Amenaza en Cuba. El grupo de rap fue premiado ganador del Habana Hip-Hop en el 1997 por su tema “Achavón Cruzao,” pero aun no lograron recibir atención internacional, ni su dichoso Grammy junto al puertorriqueño Calle 13 por el tema “Pa’l Norte,” hasta emigrar a Francia. Durante los últimos ocho años haciendo mis investigaciones doctorales sobre la difusión del hip-hop en Cuba, raperos y activistas del movimiento que se han ido incluyen Las Krudas, Marojorie del grupo EPG&B, Julio de RCA, Mickey Flow y Mahoma de Explosión Suprema, promotor y DJ Asho a.k.a. Ariel Fernández, Michael de Junior Clan, la fotógrafa Diamela Fernández, Jessel Saladrigas conocido como El Huevo, Alexis ‘the boy,’ Papo Record, DJ Ladis, y Randee Akosta entre tantos otros. Los casos de viajes frenados debido a su burocracia son tan común que existe un sin numero de invitaciones abandonadas, pasaportes perdidos, visas negadas y carta blancas en espera. Lamentablemente cuando un músico logra viajar de gira, especialmente cuando es una agrupación marginal ante los géneros mas comerciales, la pregunta “regresará?” aun tiene mas validez.

Estudiante de psicología en la Universidad de La Habana, joven de 24 años que no bebe ni fuma, cuyo único vicio es la lírica, maestro en la escuela primaria ‘Calixto García,’ poeta, rapero y genio de la improvisación, Bian Oscar Rodríguez Galá, conocido como ‘El B’ de la agrupación Los Aldeanos, soñaba con irse a representar su país como campeón nacional a “La Batalla de los Gallos” de Red Bull en el 2007 y el 2008. Como es demasiado común para los músicos cubanos, El B fue negado su salida del país los dos años corridos. Por lo usual, el tramite mas difícil es adquirir la visa del país cual lo hospedara, ya que el visado mas complicado para los cubanos viene de los Estados Unidos, vemos años tras año artistas nominados a los Grammy’s negado su entrada. Pero el caso de El B fue diferente, juntos él y yo pasamos días de corridas intentando satisfacer los requisitos para obtener su visa y su permiso de salida de Cuba. Aunque Red Bull se encargo por completo de todos los costos de sus tramites, y el consulado Mexicano le otorgo la visa para su estadía en el país durante los días del evento, el permiso de salida, conocida como la ‘carta blanca’ fue negada el día antes de la competencia. Entre los varios requisitos para su salida habíamos logrado obtener su pasaporte, carta de reconocimiento de su membresía de la Asociación Hermanos Saíz, visado de México, certificación de antecedentes penales, certificado de estudios terminados, documentación de liberación de su oficio como maestro de escuela primaria, y su pasaje ida y vuelta, pero no obstante nuestra solicitud para su permiso de viajar por emigración fue negada.

La clave no fue en el personaje de El B, fue en las condiciones de tener que haber esforzado estos tramites de manera particular sin un respaldo institucional. Estos tramites para viajes profesionales son poco reconocidos a nivel particular, por lo general su procedimiento independiente suele vislumbrar algún posible fallo del individuo con su respectiva institución, cual crea dudas en la otorga de la ‘carta blanca’ de parte de emigración. Para varias comunidades el rap es ruido y su contenido político no se valoriza. Se ven sus repertorios como representantes de un bajo mundo, y varios de los raperos mas críticos no coinciden con el concepto de ‘Cuba Feliz’ que presentan la mayoría de los medios y las instituciones. Desde ya, el hecho de ser El B el campeón nacional de La Batalla por segunda vez, creó una polémica interna, para cual si antes no tenían que tomar una posición ante la lírica de Los Aldeanos, ahora tuvieron que tomar sus decisiones a base de los intereses de mas arriba.

Los Aldeanos tomaron la primera plana de la sección de entretenimiento de los New York Times en un articulo titulado ‘La vanguardia del rap cubano se estira mas allá de las rayas partidarias” a finales del 2006. Poco después recibieron exposición internacional a través de Univision en una entrevista cual los propuso como ‘revolucionarios de la Revolución.’ La atención estadounidense sembró curiosidad internacional por la agrupación, y de un día para otro, Los Aldeanos comenzaron a recibir mas interés de la comunidad internacional de hip-hop, que cualquier otra agrupación de rap cubano en la isla. Hace nada mas que dos meses, en agosto, Los Aldeanos cerraron un concierto de Pablo Milanes en la Tribuna Anti-Imperialista frente a la sección de intereses estadounidenses, acto cual les dio reconocimiento como los trovadores de la juventud. Pero la invitación no fue sin falta de vigilancia, y tremenda preocupación que una vez tengan el micrófono, podrían decir cosas cual podrían sacudir el fundamento del imagen oficial de ese concierto.

A pesar de las varias etapas de manías en el rap cubano, entre el EPG&Bmania o el Anónimomanía, la próxima etapa, Aldeanomania viene con una suma de tensiones y división de poderes como ningún otro en la historia del rap cubano. En parte esto es por su repertorio, defensor de la Revolución, pero critico de sus burocracias. Tanto como un movimiento social se define más por su oposición que por sus propios principios, Los Aldeanos se podrían definir mas por sus masas que por su propio repertorio. Fanáticos de Los Aldeanos no forman las audiencias común del rap, son envés una diversidad entre estudiantes universitarios, músicos colegas, profesionales, tercera generaciones, y aun la ráfaga callejera. Unidos entre las audiencias de Los Aldeanos están los seguidores del rap con los de rock, salsa y trova. Y como esto – hasta ahora, no hemos visto un grupo de rap cubano, independiente – sin respaldo institucional – trascender tantas barreras de identificación socio-musical como han logrado ellos. Quienes a pesar de ser ‘underground’ ya su ‘underground’ ha adquirido un nivel comercial. Una ironía no antes experimentada por otro grupos del rap cubano al mismo extremo.

La comedia, el arte plástico y la música siempre han sido foros de la critica política en cual encontramos desafíos a las autoridades. Desde sus inicios en los 1970’s, el rap como elemento del hip-hop ha servido como portavoz de las tensiones sociales de los mas marginalizados. Existe una larga trayectoria de contenido liricál resistiendo a las autoridades, cuestionando sus burocracias y pronosticando los levantamiento sociales y económicos tanto como raciales. Antes de los 1990’s, la mayoría del rap tenia critica social y política, no fue hasta mas reciente que el contenido del rap americano se ha desviado hacia otros intereses capitalistas. Vemos en el repertorio de Public Enemy diciéndonos que deberíamos luchar en contra del poder con su canción “Fight the Power,” Niggas With Attitude (NWA) en su tema ficción “Fuck The Police” nos describe en detalle las tensiones raciales de los jóvenes y sus luchas cotidianas con la policía. Ambos temas, publicado en el 88,’ a pesar de sufrir varias versiones de censura, claramente pronosticaron los levantamientos de Los Ángeles cuatro años después. El perdón judicial de los policías que abusaron de Rodney King en el 1992, provoco la explosión de las mismas tensiones raciales y anti-autoritarios de cual nos había percatado Public Enemy y NWA.

Mas recientemente, los levantamientos en los suburbios de Paris en el 2005, iniciado por el asesinato de dos jóvenes perseguidos por la policía en Clichy-sous-Bois, un barrio trabajador de clase baja, fue un punto temático del rapero Monsieur R en su disco “Politikment Incorrekt.” Publicado un año antes, Monsieur R reclamo en sus textos la marginalización racial de inmigrantes post-coloniales, la escasez económica, la desigualdad entre clases, el abuso policial y la critica a la burocracia cotidiana, temas que estaban en las puntas de la lenguas de sus audiencias.

Los textos de raperos anti-autoritarios como estos, de lo cual hay muchos mas, sirven como fuente para analizar la psicología social. La muy común censura de estos raperos, al contrario de silenciarlos, sirve como fuente de curiosidad cual impulsa mas difusión de su música e imagen debido a su controversia. Los Aldeanos forman un grupo de rap contemporáneo cual podríamos categorizar tanto anti-autoritario como fueron NWA, Monsieur R, o Public Enemy. Su lírica nos ofrece ventanas al futuro en donde existen tensiones en la estructura económica, social, racial y comercial de Cuba hoy. Tensiones de hoy cuales pueden, fácilmente, escaparse de control mañana. Uno de los problemas mas grandes sobre la ‘escandalosa’ lírica de Los Aldeanos es que no se esta escuchando a Los Aldeanos, pero en vez se esta oyendo lo que se dice de Los Aldeanos y sus líricas. El escoger no oírlo, puede ser mas costoso que confrontar la realidades de cuales ellos cantan, pero mas critico todavía, con cual sus masas se identifican.

Un porcentaje de los temas de Los Aldeanos son críticos de las instituciones, pero otros son críticos de la sociedad, algunos a nivel local (“Mykiss”), a nivel global (“América” de El B), o del ser humano (“Miseria Humana” de Aldo). Algunos temas son tanto irónicamente celebratorio (“Aveces Sueño”) como interrogatorio (“Censurado” o “El Rap es Guerra”), y otros claramente anti-autoritarios (Cerebro de Tivol o La Ganga). Pero Los Aldeanos no se prestan únicamente para la lírica política, también tiene temas amorosos (“Deja Que Hable el Corazón”) y de desarrollo personal (“Chie Chie” o “Mensaje d’ Esperanza y Fuerza”). En gran mayoría se reconocen sus obras mas políticamente cargadas y de ahí viene algo de censura a nivel sociopolítico, aun no tanto a nivel promocional ni gubernamental. La censura en ves de silenciar al artista, le brinda a sus líricas aun mas validez con su publico cuya curiosidad dicta su interés. De tal manera prosigue el escalando de la denuncia burocrática como vemos en el tema nuevo “La Naranja se Picó” de El B como respuesta furiosa a la negación de su segundo viaje a los finales de “La Batalla de los Gallos.”

Por el hecho de rapear en critica de las instituciones, el artista no debe de esperar su apoyo tampoco. Cuando se tira piedras no se le pide ayuda al blanco de su tiro. Pero debemos de diferenciar dos puntos del caso de El B. A pesar de ser dos cosas independientes, (1) El B como improvisador y campeón nacional de una competencia, y (2) el repertorio de Los Aldeanos, lamentablemente se mezclan las cosas a conveniencia. “La Batalla de los Gallos” marca el desenvolvimiento del género y el artista, siendo el encuentro mas destacado del rap iberoamericano. El rap, como elemento de hip-hop, a pesar de su comercialización, todavía no ha recibido su propio reconocimiento de premiación, menos aun con respecto al rap en español. La improvisación, no como la grabación, destaca y vislumbra el intelecto artístico del género. Para la comunidad internacional del hip-hop, Cuba siendo un país que ha presentado varios de los mejores trovadores y soneros de la música, era sumamente importante la representación de su campeón nacional en “La Batalla de los Gallos 2008.” Esto es tanto valido para apoyar el movimiento de hip-hop todavía marginalizado en la isla como para ofrecer presencia cubana en un evento que incluye raperos hispanohablantes de una multitud de países. El tema en cuestión no debería ser tan existencialista de preocuparse si respaldar o no a un joven talento nacional debido a su contenido anti-autoritario en su agrupación por separado, pero – ya que tan fácil se mezclan las cosas, entonces mas bien de preguntarse, ¿cual es el propósito del rap?

En los últimos dos años ha quedado un vació entre negociaciones, posiciones, y comunicaciones sobre los tramites de viaje para El B como campeón nacional. La comunidad de hip-hop internacional se pregunta porque a Cuba no le interesa esta oportunidad, aun han habido especulaciones que El B no se apareció en el 2007 porque simplemente, como rebelde – no quería. En el peloteo queda poco claro porque exactamente ninguna institución o agencia reclama respaldarlo. Pero la falta de información es aun informativa dado que los tramites para viajar son poco sencillo y se debe de reconocer docenas de invitaciones frustradas de artistas del hip-hop quienes aunque sus viajes sean tramitados por la Agencia o la Asociación, quedan trabados. El tema de viajar para el cubano es probablemente el mas importante próximo obstáculo con cual se debe de confrontar la Revolución, una polémica que vemos desde ya pronosticado por su música.

Aun el esfuerzo de la Agencia de tomar la iniciativa de hacer La Batalla nacional queda con poco reconocimiento, nuevamente aparentando el rap todavía no ser mas que ruido a nivel de valor cultural para la nación. Por encima de estas tensiones locales, Red Bull, una empresa capitalista utiliza el evento como manera de insertarse en el mercado cubano, cuyos mandatarios todavía buscan manera de evitar. La empresa, ya de por si, se ve poco positiva ante la resistencia al capitalismo global bajo el estatus quo de la Revolución. No obstante, este año Red Bull formo batallas a través de varias provincias terminando en la batalla nacional en La Habana, ofreciendo, además del desenvolvimiento artístico y el encuentro de artistas de igual destreza, una considerable inversión económica al país. Inversión extranjera, muy paralela al turismo y el envió de dinero.

En la misma semana que El B y yo transcurrimos los tramites para su visado y permiso de salida, viaja el dúo rapero de Anónimo Consejo a Venezuela para la “Caravana de la Alegría” hecho por la Juventud del Partido Socialista Unidos. Entre los invitados internacionales y agrupaciones nacionales llegan a conocer ahí a Tego Calderón, con quien comparten el tema grabado entre La Habana y San Juan de “Son Dos Alas” en el 2004. La canción fue la primer colaboración entre Cuba y Puerto Rico dentro del rap – pero hasta este encuentro internacional, nunca se habían personalmente conocido los artistas. Y no queda manera de negarle la importancia de estas dos agrupaciones darse la mano.

La polémica situación de permisos de salida y visados negados ocurre todo el tiempo, y aclaro aquí, no es nada nuevo. Este ensayo va mas allá de proclamar una invitación mas negada, esto es un reclamo de un pueblo que se canso de los ‘pañuelos tibios.’ Las instituciones respaldan a los suyos, pero hay demasiados mas que no están respaldados, y ahí esta la clave, aun siendo profesionales, como es El B, en el cual caso nadie toma la responsabilidad por el otro y las justificaciones de un ‘no’ quedan en un juego de peloteo distante de los intereses del artista y su publico tanto nacional como internacional.

En este tiempo precisamente en cual sentimos un cambio global en la víspera de una nueva presidencia en los Estados Unidos y sus posibilidades de aflojar el estrangulo del embargo a Cuba, hay que reconocer que el mas mínimo levantamiento del embargo traerá consigo el interés de varias empresas musicales y disqueras estadounidenses a invertir en la música del país y en las giras de sus canta-autores. Si el músico o el artista es la vanguardia de las masas de su nación, es imprescindible de aflojar las restricciones de su potencial de representar su país en los foros internacionales, y a la vez, reforzar su entendimiento de los contrastes que existen en otros países. Indudablemente, el artista fortalecerá no solo a si mismo, pero a su misma tela cultural, nacional y revolucionaria. Debemos de manera de apoyar desde afuera, sobresaturar las vías de comunicación con invitaciones, impulsar el intercambio artístico de ambas partes, y celebrar cuando nos permiten estos encuentros, de ambas partes, cuales son esenciales para el desenvolvimiento del artista como portavoz de nuestra sociedad.

El fracaso de no oír la música nos pone a riesgo de quedarnos sordos.

Lacey, Marc. 2006. “Cuba’s Rap Vanguard Reaches Beyond the Party Line.” New York Times. New York: Dec 15, 2006. pg. A.4

Moore, Robin. 2006. Music and Revolution: Cultural Change in Socialist Cuba, CA:University of California Press.

Notimex. Posted: 2008-11-14 16:50:09 “Causa polémica salsero cubano en Miami por alabar a Fidel Castro.” FL.

Riviere, Melisa. 2008. “Son Dos Alas: The Cultural Diffusion of hip-hop in Cuba and Puerto Rico. Ph.D. Thesis, University of Minnesota.

Sánchez, Jorge Luis. 2006. El Benny. La Habana: ICAIC – Coral Capital Entertainment Ltd.

El B. 2008. “Dr. Jekill & Mr. Hyde” 26Musas/Real70, La Habana, CUBA

Los Aldeanos. 2005. “Censurado” 26Musas/Real70, La Habana, CUBA

———- 2008. “El Atropello” 26Musas/Real70, La Habana, CUBA

El Aldeano. 2007. “Solo” 26Musas/Real70, La Habana, CUBA

El Aldeano. 2008. “Miseria Humana” 26Musas/Real70, La Habana, CUBA

Monsieur R. 2004. “Politikment Incorrekt.” Paris: Diamond Entertainment.

Niggas With Attitude. 1988. “Straight Outta Compton.” Los Angeles: Ruthless/Priority Records.

Public Enemy. 1988. “It Takes a Nation of Millions to Hold Us Back.” Def Jam/Columbia Records.


“Habana Hip Hop Desde el Reel” In The House Magazine, v. 30, summer 06

“Habana Hip Hop Desde el Reel” In The House Magazine, v. 30, summer 06
Por Melisa Rivière, 2006

‘Los Pelos’ : Jornadas de filmación – Día uno

Cuba es un hermoso país lleno de ironías. La pequeña isla del Caribe comenzó el siglo veinte como un protectorado de los Estados Unidos y hoy día es la única nación en el mundo con la cual el Departamento de Estado de dicho país rehúsa mantener relaciones diplomáticas. La isla vivió décadas bajo gobiernos “títeres” dedicados a fomentar la propiedad privada y sus propios intereses. Sin embargo, desde que Fidel Castro llego al poder, Cuba es la única nación en el mundo que no provee espacio para el individualismo capitalista. Cuba pasó de tener una de las mayores divisiones mundiales entre ricos y pobres, a ser una nueva sociedad igualitaria. Pasó de ser una población mayormente agraria y analfabeta, a una con uno de los niveles de educación más altos y sofisticados del mundo. Pasó de ser un “destino turístico” de sol, sexo y pecados para los viajeros estadounidenses a ser un paraíso donde estadounidenses actualmente no pueden visitar legalmente.

Produzco vídeos musicales de raperos cubanos en solidaridad con el movimiento cubano de hip-hop. La producción de este video comenzó por las mismas vías que todos lo otros; comprando un nuevo tocador de disco compactos para remplazar por uno anterior, que, como otros, fue vendido, robado, regalado o simplemente no resistió el tiempo transcurrido entre uno y otro de mis viajes a la isla. El próximo desafío fue ubicar donde comprar baterías. Las baterías son una metáfora para cualquier otro producto hogareño. Se pueden comprar ya sea en dólares o en pesos, y se venden generalmente como piezas individuales de paquetes ya abiertos, lo cual no necesariamente predice la posible vida del producto. El cambio económico es de aproximadamente veinte y seis pesos por dólar. El salario promedio del cubano es de mil pesos mensuales, equivalente a cuarenta dólares. El único lugar donde encontré baterías a tres dólares cada una fue en La Habana Libre, lo que fue el Habana Hilton antes de la revolución. Solamente los negocios en los hoteles turísticos tienen todo lo que Cuba puede ofrecer y cualquier cosa que el extranjero pueda precisar.

La economía dual produce una separación, no sólo de unidades monetaria, pero también de relaciones sociales que se respaldan en los cambios económicos. La caída de la Unión Soviética, el país con el que Cuba mantenía su más grande intercambio económico desde la revolución, produjo un desequilibrio en la economía cubana al principio de los años 90. Tal época se conoce como “el periodo especial.” Durante la misma Cuba tubo que depender del turismo y de envíos de ayuda monetaria desde el extranjero para mantener su seguridad económica. Ambas cosas permitieron la entrada del dólar a la economía, lo cual comenzó a marcar diferencias en las hasta entonces ideologías de igualdad social. Irónicamente, el turismo sirve a los europeos, no a los cubanos, y la ayuda monetaria llega mayormente desde familias en Miami, cuya intención es el invertir en llevar a sus miembros fuera del país.

Yelandy Blaya, productor musical de Obsesión me encontró temprano en el día para comenzar nuestra jornada desde La Habana hasta Regla, un barrio que queda del otro lado de la bahía al cual la manera mas rápida de llegar es
por ferry. Este transporte, a pesar de ser rápido, tiene muchas complicaciones. Los métodos de seguridad son grandes debido a los muchos atentados de llevar el ferry hacia aguas internacionales. Ni si quiérase permiten botellas de agua abiertas a bordo, en caso de que puedan contener combustible para extender la distancia de recorrido del ferry. En realidad, este debería ser un cuidado innecesario dado que la mayoría de los cubanos no quieren dejar la isla, pero sienten miedo del posible terrorismo de algunos que quieran hacerlo y los lleven con ellos.

Como podía esperarse, ni el tocador de discos ni la cámara de filmar fueron aceptados por el personal de seguridad del ferry. Optamos por movernos a Regla en autobús pero después de ver pasar varios llenos más allá de su capacidad, Yelandy buscó un automóvil particular. No fue una de esas famosas reliquias cubanas bañadas en cromo como los famosos Chevrolet modelo 1957. Era, en cambio, un pequeño automóvil Lada ruso color rojo de los años 80. Una mujer mayor y otra con un niño pequeño se metieron en el auto con nosotros. Estábamos un poco apretados, pero todavía cómodos para los estándares de transportación habaneros.

Dejando La Habana al otro lado de la bahía llegamos a la casa de Magia López y Alexey Rodriguéz también conocido como ‘El Tipo Este.’ Este matrimonio, conocido como Obsesión es uno de los grupos de rap cubano mas conocidos. Obsesión tiene un gran repertorio de canciones entre las cuales seleccionar para el video. En su trayectoria de casi una década han ganado reconocimiento local, nacional e internacional. Son co-fundadores de La Fabri K , un proyecto que comenzó como una unión con el grupo Doble Filo, el cual se ha desarrollado en un proyecto comunal de apoyo al hip hop en toda Cuba, consistiendo en conferencias, proyectos de multimedia y promoción entre grupos jóvenes. A pesar de su trayectoria, este será el primer video musical de Obsesión. Finalmente nos decidimos por la canción “Los Pelos” para su primer video.

El tema no es exactamente fuera de lo común en el rap cubano. Hay por ejemplo, grupos como Anónimo Consejo que canta sobre de la diáspora africana, problemas familiares, relaciones interraciales y emigración. También están Las Krudas, que hablan de homosexualidad y feminismo, y Doble Filo con una colección de canciones sobre salarios en una economía manejada en dólares. Aún los temas ya grabados por Obsesión sobre prostitución, necesidades cotidianas en los barrios, y los ideales revolucionarios, son estándares en la lírica del rap cubano. Una canción vislumbrando la belleza del pelo negro no esta fuera de lugar.

Hay un pequeño contratiempo: “Los Pelos” aún no está grabado y estoy un poco preocupada sobre si tendremos el tiempo para producir las matrices sonoras al mismo tiempo que filmemos el video.

‘Los Pelos’ Jornadas de filmación – Día dos

Hoy filmamos el proceso de trenzar el pelo. La mayoría de las mujeres cubanas tienden a usar alisadores para hacer liso a su cabello y la mayoría de los hombres acostumbran a lucir su cabello trenzado. Es novedoso y en cierta forma aún irritante para la generación mayor, el que los jóvenes hallan comenzado a llevar su cabello suelto. Hoy decidimos producir tomas del trenzado del cabello para después mostrar el video con las imágenes revertidas y así presentar la “liberación” del pelo hasta entonces “confinados.”

Una vez que terminamos la filmación fuimos a una pizzería local. La pizza es la comida callejera mas común y todavía se puede comprar en pesos. La cocinan en casas particulares y las venden por las ventanas. Estos proveedores suelen servir casi únicamente a los cubanos dado que los extranjeros no son capaces de distinguir una ventana que ofrece un posible menú de pizza de una ventana común de cualquier casa.

Mientras comíamos, Yelandy, Magia, Alexey y yo hablamos sobre el papel de los cuatro elementos de hip-hop (rap, breakdance, dj y el graffiti) dentro del marco de la revolución cubana. El movimiento de hip-hop, desarrollado en la ciudad de Nueva York en los años 70, es más jóven que el embargo de Estados Unidos a Cuba. Por lo tanto el hip-hop en Cuba es verdaderamente una manifestación interna de la revolución sin un contacto directo a su lugar de origen. La lírica del rap cubano representa una crítica a la sociedad cubana sin apartarse de los ideales revolucionarios. Su mensaje nos habla de las futuras transiciones que la revolución debe sobrellevar mientras balancea la reconciliación y el rechazo de los Estados Unidos. Mientras nos chupamos los dedos grasosos por la pizza, nuestra conversación se enfoca en el mensaje de la camiseta de Alexey: ‘Bush: Terrorista Internacional’ cual podría llegar a ser un obstáculo para presentaciones en televisión internacional u otros medios públicos. Con excepción del trenzado de pelo me parece que todas las escenas de hoy no tendrán uso alguno.

‘Los Pelos’ : Jornadas de filmación – Día tres

Hoy tuvimos que cancelar la filmación porque no pude recargar las baterías de la cámara debido a que no tuvimos electricidad en la zona por los últimos dos días. De todos modos nos reunimos a planear los pocos días que aún nos quedan para filmar. Hay una parte de la canción en la que Magia dice: “Y veo al caminar un mar de tiendas que no venden muñecas negras, pero esa es otra historia que contar.” Queremos expresar visualmente este texto ya que es importante para comunicar como la canción confronta la realidad racial cubana. Las únicas muñecas que se encuentran en los negocios son las tradicionales afro-folklóricas llevando tambores, vestidas como íconos de Santería, o las que llevan cestos de fruta sobre la cabeza.

El afro-cubanismo implica una mezcla racial de identidad para la nación cubana. La integración racial aún representa un proceso europeizante de “blanqueo” y la raza en sí es un tema poco enfatizado en la política social contemporánea. La alineación de Cuba con las luchas de liberación en África, particularmente en Angola y el Congo, han reforzado la identidad africana en la juventud revolucionaria y si hay algún contemporáneo no cubano de origen visto como un héroe, es Nelson Mandela. Pero a pesar de esto, el enfoque de una sociedad aparentemente igualitaria, ha causado que las relaciones raciales no hallan sido directamente confrontadas por las imágines contemporáneas. Contrario a la teoría estadounidense de generalización racial, en donde una gota de negrura simboliza identidad negra, en Cuba hay varios grados de raza, tales como negro, prieto, mestizo, mulato, trigueño, o jabao dependiendo de la escala de pigmentación de la piel. Y aún todavía poca importancia se ha dado sobre esto a la manera de respetar y presentar la diversidad de la imagen, particularmente en televisión, que es donde esperamos presentar nuestro video.

No queremos comprometer la presentación del video con una confrontación muy profunda. En cambio, optamos por filmar una escena donde mientras Magia dice sus líneas presenta a la cámara una muñeca negra como un modo de expresar: “Yo tengo la mía. Tienen ustedes la suya?” Pasamos toda la tarde haciendo llamadas telefónicas a distintos comercios y amistades tratando de encontrar una muñeca negra para grabar nuestro “mensaje implícito”.

Cuando volví a casa ya había agua y electricidad. Había pasado algún tiempo desde que nos quedamos sin agua. Usualmente el agua llega por seis horas cada tres días, pero aunque el día anterior era nuestro turno no llegó, y cuando te salta un día se vuelve incierto cuando volverá de nuevo. Conecté la cámara para cargar las baterías y pasé las últimas dos horas llenado de agua tanques y baldes. Después de unos días así uno se vuelve muy cuidadoso sobre como utilizar el agua que le queda.

‘Los Pelos’ : Jornadas de filmación – Día cuatro

Hoy filmamos tomas en la calle Obispo, la mayor arteria comercial de la zona. Lleno de comercios, sí comercios, cientos de ellos, vendiendo desde Adidas hasta Sony, mayormente en dólares, en la única nación que todavía cuelga la bandera comunista. Todas las jugueterías tenían muñecas, pero todas eran blancas, rubias y ninguna se vendía en pesos cubanos. A este punto comencé a preocuparme de que todo lo que tenemos son sólo unas pocas tomas desechables, aún no hemos grabado la canción y no se puede encontrar ni una muñeca negra.

‘Los Pelos’ : Jornadas de filmación – Día cinco

Hoy fue un día espectacular para filmar. El clima estuvo perfecto y el resplandor del sol hizo lucir las calles tan coloridas en las tomas como realmente lo son. Tan a menudo los cineastas acentúan en sus tomas granulaciones del film o los efectos de una coloración pastel para mostrar a Cuba como una reliquia del pasado. Este video necesita ser diferente, llegar a través de colores más brillantes de lo normal. Necesita mostrar que Cuba está llena de vida, brillo y color.

Las baterías del tocador de música se terminaron justo al comenzar la grabación de hoy. Inmediatamente los vecinos de la zona salieron a ayudarnos ofreciéndonos cables de extensión. A medida que nos movíamos filmando las escenas de Magia y Alexey caminando por los pasajes de piso de tierra de las favela de Regla, fuimos alternando la conexión del cable del tocador de música de casa en casa.

Hay cosas en esta zona de Regla que me traen memorias de los muchos días que pase a una docena de kilómetros al este de La Habana, en Alamar, filmando el video ‘La Ley 5566’ de Anónimo Consejo. Ahí donde Ernest Hemingway se inspiró para escribir El Viejo y el Mar es donde comienza el equivalente del South Bronx cubano. Este distrito metropolitano de estilo arquitectónico soviético llamado Alamar es considerado la cuna del hip-hop. Alamar es un proyecto de viviendas compuesto de cientos de edificios de cemento de seis pisos, alineados en bloques que contienen miles de apartamentos densamente poblados. Considerando que la zona alberga más de cien mil habitantes, uno puede ver que el proyecto no es nada pequeño. Alamar esta ubicado en el punto más cercano a Miami, a unas noventa millas de distancia. La abertura de sus playas combinadas con su proximidad a los Cayos de Florida permite que sus residentes puedan interceptar ondas televisivas y de radio piratas, las cuales en el pasado llevaron a los jóvenes cubanos programas como Soul Train, y música del SugarHill Gang, LL Cool J y Public Enemy. Los aficionados comenzaron a reproducir lo que oían y veían, adoptando primero la danza y luego los ritmos y eventualmente incorporando esto sobre sus propios ritmos cubanos.

Fue en Alamar donde se manifestó el primer festival de Habana Hip Hop en 1995. Tres años mas tarde el ministro de cultura, Abel Prieto, declaró oficialmente al rap como una expresión auténtica de identidad cubana y proporcionó apoyo gubernamental para el festival de rap. En el año 2002 la Agencia Cubana de Rap fue establecida como una oficina estatal designada íntegramente a promover el rap en la isla. Hoy día la agencia mantiene un sello de grabaciones y la publicación literaria llamada “Movimiento.” Muchos raperos de Estados Unidos han participado en los festivales del Habana Hip Hop, como, por ejemplo, Talib Kweli, Common, Mos Def y Dead Prez. Actualmente, el festival incluye coloquios, conciertos y se presenta en colaboración con la Asociación Hermanos Saéz, una rama de espectáculos de la Unión de Jóvenes Comunistas.

Terminamos las tomas del video con una pequeña reunión en la casa de Obsesión. Estoy empezando a sentirme mas confiada con la calidad del metraje obtenido pero aún no hemos grabado la canción. Mañana no podremos trabajar en el video porque en vez de filmar el trabajo de Obsesión estaré filmando la boda hip-hop del año: La Mala Rodríguez de España y Mahoma, un miembro de Explosión Suprema, uno de los conjuntos de rap más famosos de Cuba. Tal vez con un día de descanso tendremos la suerte de que alguien haga algún progreso acerca de como encontrar esa muñeca negra.

‘Los Pelos’ : Jornadas de filmación – Día seis

Complementamos el metraje de hoy en el barrio Callo Hueso, lugar conocido como el corazón de la zona residencial de La Habana tanto por su posición geográfica como por su tradición religiosa afro-cubana. Gracias al día de descanso por la boda de La Mala y Mahoma, Obsesión finalmente tuvo tiempo de grabar la canción. Pero cambiaron algunos coros originales con nuevas líricas, lo cual rinde mucho del metraje ya tomado inusable. Grabamos tomas con los nuevos coros en las calles y los balcones, que son para mi, una de las partes más encantadoras de La Habana. Cayo Hueso es un pequeño laberinto de calles y pasajes donde resuenan percusiones ceremoniales a la distancia. Parece ser el lugar perfecto para filmar las últimas escenas que cerrarían nuestro video. Nunca encontramos la muñeca que tan desesperadamente deseábamos. Lamentablemente yo parto mañana y debemos terminar la filmación un poco desilusionados por no haber obtenido lo que buscábamos. Estoy contenta, de todas maneras, por al menos tener en mis manos una versión grabada de la canción.

‘Los Pelos’ : Jornadas de filmación – Día siete

Hoy pasé por la casa de la madre de Magia par despedirme. Nos sentamos a charlar con un café un ratito antes de que yo partiera para el aeropuerto en el mismo lugar donde antes nos habíamos reunido para tanto discutir y planear sobre el vídeo. De momento todos, al mismo tiempo, convergimos con nuestra mirada sobre una caja de acuarelas. Casi como iluminados, tomamos en nuestras manos a una muñeca vieja, blanca, pálida y rubia, y ahí comencé a filmar las escenas finales que vendrían a convertirse en la esencia del video y sobre todo, las que mas reflejan la realidad cubana como solamente hip-hop podría expresar: Magia pintando de negro a una muñeca blanca.

“Hip Hop Habana from the Reel” In The Minneapolis Liberator. vol 4.4. Mpls. MN.

“Hip Hop Habana from the Reel” In The Minneapolis Liberator. vol 4.4. Mpls. MN.
By Melisa Rivière, 2005

‘Los Pelos’ Music Video Shoot Day One:

Cuba is a beautiful country of ironies. The small island in the Caribbean started the Twentieth Century as an American protectorate, and today, it is the only nation in the world with whom the U.S. State Department refuses to have diplomatic relations. The island spent decades under the mandate of puppet presidents devoted to private enterprises, yet today since Fidel Castro is the only remaining nation left where there is no room for capitalist individualism. It went from having one of the widest divides from rich to poor to having an egalitarian classless society. From being a primarily agrarian population with a majority of uneducated peasantry to being one of the most sophisticated nations with the smallest illiteracy rate on Earth. And it went from being a playground of sun, sin and sex for American tourists to a paradise that United States citizens cannot legally visit.

I produce music videos for Cuban rappers in solidarity with the hip hop movement. This video production started much the same as all the other ones; buying a new boom box to replace the previous ones which have been sold, stolen, given away or simply didn’t resist the time span between my trips. Locating and purchasing batteries is the next challenge. Batteries could be a metaphor for most other household products. They can be purchased either in dollars or pesos and are sold primarily in open packaged singles, which gives them a curiously short life span. The peso runs about twenty-six to the dollar. The average monthly income is about one thousand pesos, equivalent to US$40. The only place I find batteries at US$3 each is at the Habana Libre (Free Habana) previously the Habana Hilton in pre-revolutionary Cuba. Only the shops in the tourist hotels have everything Cuba can offer and anything a foreigner might need.

The dual economy caters to a separation of not only monetary units but also of social relationships that inevitably rely on economic exchanges. The fall of the Soviet Union, Cuba’s primary trading partner since the inception of the revolution, created an economic contraction called the ‘special period’ in the early 1990’s. Cuba turned to the economic security offered by tourism and remittances. Both of which entail an influx of dollars that today begin to etch class lines amongst an ideologically egalitarian society. Ironically, tourism caters to Europeans not Cubans, and remittances come mostly from families in Miami whose underlying intentions are to invest in getting their relatives out of the country.

Yelandy Blaya, Obsesión’s musical producer met up with me early in the day to begin our journey out of Havana to Regla, the neighboring town across the bay. The quickest way there is by ferry. Although speedy it has many complications. Security on the ferry is very tight due to the many attempts to hijack it towards international waters. Not even open bottles of water are permitted on board in case they may hold any combustible that could extend the ferry’s traveling distance. This isn’t in vain, since most Cuban’s do not want to leave the island yet they are frightened by hijackers who do.

As expected neither the boom box, nor the camera passed the ferry’s security personnel. We opted for the long bus ride to Regla but after waiting for too many loaded busses to pass by at beyond optimum capacity without stopping, Yelandy hailed a car. Not one of the chrome dipped 1957 Chevy relics Cuba is famous for, but rather a small red four door Russian Lada from the mid eighties. An elder woman and a mother with a small child waiting at the bus stop jumped in the car with us, a little tight, but spacious by Cuban standards.

We arrive across the bay from Havana to Magia López and Alexey Rodríguez’s house. They are Obsesión, a married couple who make up one of the leading rap groups in Cuba. Obsesión has a huge repertoire of songs to select from for their video. Not only is their trajectory almost a decade old they have also gained local, national and international recognition. They are the co-founders of La Fabri K (The Factory), a project that began as a dual rap group entourage with Doble Filo and today has developed into a community project to ferment hip hop throughout Cuba via conferences, multi-media projects and youth outreach. Nonetheless this will be their first music video. We chose the song ‘Los Pelos,’ which means ‘The Hairs.’

The topic is not out of the ordinary for Cuban rap. Take for example groups such as Anónimo Consejo who rap about the Afro diasporic struggle, family dilemmas, relationships between races, and emigration. Or take Las Krudas who speak to issues of homosexuality and feminism and Doble Filo with a collection of songs about wages in a dollar driven economy. Even Obsesión’s previous recordings about prostitution, everyday necessities in their neighborhoods, and the ideals of the revolution are standards for Cuban rap themes. A song about highlighting the beauty of black hair is nowhere out of place.

There is a hold up. ‘Los Pelos’ isn’t recorded yet, and I am not convinced that we have time to mix and master the song as well as shoot the video.

‘Los Pelos’ Music Video Shoot Day Two:
Today we filmed hair braiding. Most Cuban women tend to use a hair relaxer to straighten their hair and most men wear their hair in braids. It is somewhat new, and to the dismay of the older generation, that the youth are beginning to wear their hair out. We decide to take shots of hair being braided in order to later reverse the recording and present it in the video as the releasing of the confined hair.

Once we finished the shoot we stopped at the local pizza house. Pizza is the standard street food you can purchase in pesos. It is cooked in private homes and sold out of the windows. These unique spots cater mostly to Cubans only because most foreigners can’t distinguish a window with a potential pizza menu from any other home.

As we eat Yelandy, Magia, Alexey and myself talk about the four elements of hip hop (rap, break dance, turntablism and graffiti art) within Cuba’s revolution. Hip hop, which developed in New York City in the 1970’s is younger than the U.S. embargo on Cuba. Therefore, it is truly a manifestation from within the revolution without a direct link to its birthplace. The rap music here represents a critique of Cuban society concurrent to faith in the revolutionary ideals. Its messages look to the future transitions the revolution must endure while balancing out the rapprochement and rejection from the US. As we lick up our grease coated fingers, we wrap up our conversation and come to realize the implications of Alexey wearing his ‘Bush: International Terrorist’ t-shirt. Being as how it may cause limitations for airplay on international television, except for close ups of braiding hair, all the scenes from today are useless.

‘Los Pelos’ Music Video Shoot Day Three:
We had to cancel filming today because I couldn’t charge the camera batteries since electricity has not come in for the last two days. Regardless, we met to plan on how to best use the few days we have left. There is a part of the song where Magia states: “Y veo al caminar un mar de tiendas que no venden muñecas negras, pero esa es otra historia que contar.” (As I walk down the streets I notice a sea of stores that don’t sell black dolls, but that’s another story). We want to visually express these lyrics since they are so important in communicating the song as it confronts the Cuban reality of race. The only black dolls in the stores are the traditional afro-folkloric ones that are either playing conga drums, dressed as religious figures of Santeria or carrying fruit baskets.

Afro-Cubanismo offers a mixed racial identity for the Cuban nation. Miscegenation is still seen as a whitening process and race remains merely an underlying theme in contemporary social politics. Cuba’s allegiance with the liberation struggles of Africa, particularly Angola and the Congo, have enforced African identity within and amongst the younger generation of the revolution. And if there is any living non-Cuban figure on the island viewed as a hero it is Nelson Mandela. Yet the underlying themes of an egalitarian society have taken their toll on the lack of images, politics and recognition of race relations. As opposed to the American one-drop theory, in Cuba there are varying degrees of race referred to as negro, mestizo, mulato, trigueño, or jabao depending on one’s scale of blackness. Yet little attention has been given to the issue within mainstream images, particularly on television, which is where we aim to get our video played.

We don’t want to compromise the possible airplay of the video. Instead we have opted to make a scene where as Magia says her lines she throws a black doll at the camera in a manner of expressing ‘I have mine, do you have yours?’ We spent the evening making phone calls trying to locate a black doll for our ‘implicit’ shot.

When I got home there was electricity and water. It has been a while since we had water. Usually it comes in for six hours every three days, but the last day it was our turn for water it simply didn’t come in and when it skips a day its uncertain as to when it might. I plugged in the camera to charge the battery and spent the last couple hours filling tanks and buckets. After a few days one has to choose very carefully how to use the remaining water.

‘Los Pelos’ Music Video Shoot Day Four

We set out to film along Calle Obispo, the main shopping thoroughfare. Yes, shops, tons of them, selling brands from Adidas to Sony most of them in US dollars in the last nation left hoisting the communist flag. Again lending itself to the irony of a dual economy. All the toyshops had dolls, but they were all white, blond, and none were sold in pesos. I am beginning to get worried that all we have is scrap shots, the song hasn’t been recorded yet and there is no black doll to be found.

‘Los Pelos’ Music Video Shoot Day Five

Today was a great day for filming; the weather was perfect and the sunshine made the streets look as colorful on film as they really are. So often filmmakers accentuate the grainy film effects or pastel lighting to make Cuba look like a relic of the past. This video needs to be different, to come through in brighter color than normal. It needs to show that contemporary Cuba is very alive, bright and colorful.

The batteries for the boom box went out right at the beginning of today’s shoot. Immediately the neighborhood residents came out to help us offering their extension cords. And as we filmed the scenes of Magia and Alexey walking down the dirt paths we alternated the plug for the boom box from house to house.

Something about this part of Regla reminded me of the many days spent filming the Anónimo Consejo video for ‘La Ley 5566’ a half dozen miles east of Havana in Alamar. Where Ernest Hemingway was inspired to write The Old Man and the Sea is where the equivalent of the Cuban South Bronx begins. This metropolitan Soviet style district is considered the cradle of Cuban hip hop. Alamar is a housing project made up of hundreds of six-story cement buildings in square rows containing thousands of over crowded apartments. But mind you with a supposed well over hundred thousand inhabitants, it is by no means small. It is located on the closest ninety-mile point from Miami. Its beachside location combined with its proximity to the Florida Keys allows residents to intercept pirate radio and television waves which in the past brought Soul Train, the SugarHill Gang, LL Cool J and Public Enemy to Cuban youths. Fans would emulate what they saw and heard adopting first the dance, then later the rhyme and eventually incorporating it as their own over Cuban rhythms.

It was in Alamar where the first Habana Hip Hop festival was held in 1995. Three years later the Minister of Culture officially declared rap an authentic expression of Cuban identity and began funding the rap festival. By 1999 the Cuban Agency for Rap, a state run office was designated solely to promote rap on the island. Today the Agency offers a record label and a magazine publication called ‘Movimiento’ (Movement). Many hip hop performers from the US have participated in the Habana Hip Hop festivals such as Talib Kweli, Common, Mos Def and Dead Prez. Today the festival, made up of colloquiums and concerts, is held in conjunction with the Asociación Hermanos Saíz, an entertainment branch of the Young Communists Union.

We ended the video shoot with a little gathering at Obsesión’s house. I am beginning to feel more confident with the footage stock but we still we haven’t recorded the song. Tomorrow we won’t be spent working on the video either because instead I will be filming the hip hop wedding of the year: La Mala Rodríguez from Spain, and Mahoma from one of Cuba’s hottest rap groups, Explosión Suprema. Hopefully if we take a day off we can make some moves to find that black doll.

‘Los Pelos’ Music Video Shoot Day Six:
We complemented our footage today in Cayo Hueso, what is known as the heart of residential Havana both in terms of geographic location and Afro-Cuban religion. Thanks to the day off for the hip hop wedding Obsesión finally recorded the song. However they changed the old chorus with new lyrics, which renders much of the chorus footage we have from before obsolete. We shot the new chorus amongst the streets and balconies of what I find to be the most enchanting part of Havana. Cayo Hueso is a small labyrinth of streets and alleyways that resonate the percussions of ceremonies at a distance. It seems like the perfect place to film the closing scenes. We never located the doll we so desperately wanted for the video. Sadly I leave tomorrow and we have to end the shoot with a little disillusion towards our own expectations. But I am content with at least having in my hands a recorded version of the song.

‘Los Pelos’ Music Video Shoot Day Seven:
I stopped by Magia’s mother’s house today to say goodbye. As we sat and chatted just before I was to depart for the airport, in the same living room where we had done so much video brainstorming, all of the sudden, we all glanced together at a box of water colors. As if enlightened, we grabbed an old cracked, pale white, blond doll and I began to shoot the final scenes that would become the essence of the video and most reflective of the Cuban reality which only hip hop could express: Magia painting the white doll black.